Salud

Una Mirada Más De Cerca A La Relación Entre El Mercurio Y Las Enfermedades Cardiovasculares

Las propiedades tóxicas de Mercurio han sido evidentes durante siglos. Sin embargo, desde la época del primer emperador de China, los médicos han estado fascinados con las supuestas propiedades curativas que tenía el metal.

En el siglo XIX y principios del XX, los profesionales de la salud utilizaron alegremente el mercurio como tratamiento médico para todo, desde la sífilis hasta la molestia de la dentición y la disentería.

mercurio y enfermedades cardiovasculares

Ya en la década de 1820, algunos curanderos comenzaron a objetar la práctica de “dar veneno como medicina”, pero, en muchas ramas de la medicina, los médicos permanecieron entusiastas.

A finales de la década de 1890, por ejemplo, la prestigiosa revista científica The Lancet publicó estudios de caso que retransmitieron el uso aparentemente exitoso del mercurio por parte de los médicos para el tratamiento de enfermedades cardiacas.

En septiembre de 1895, el Dr. Arthur Foxwell, refiriéndose a un compuesto de cloruro mercuroso llamado calomelso (también llamado la “píldora azul”), elogió las virtudes “únicas” del mercurio como un tónico cardíaco capaz de “liberar” un corazón perezoso de “la mitad de su trabajo”.

Aunque muchos investigadores se han enfocado fuertemente en la neurotoxicidad del mercurio en los niños, otros reconocen que, en los adultos, el sistema cardiovascular puede ser exquisitamente vulnerable a los efectos tóxicos del mercurio.

Más de un siglo después, la perspectiva médica sobre el mercurio y las enfermedades cardiacas ha llegado a parecer muy diferente.

Aunque muchos investigadores se han enfocado fuertemente en la neurotoxicidad del mercurio en los niños, otros reconocen que, en los adultos, el sistema cardiovascular puede ser exquisitamente vulnerable a los efectos tóxicos del mercurio.

Una búsqueda simple que usa los términos “mercurio” y “enfermedad cardiaca” en PubMed (la base de datos de los Institutos Nacionales de Salud) extrae una amplia documentación que detalla una mayor prevalencia de enfermedad cardiovascular en individuos que tienen niveles sanguíneos más altos de mercurio. El mercurio daña el sistema cardiovascular incluso a bajas concentraciones de exposición.

Efectos del Mercurio en el Corazón

Los investigadores que reconocen que la exposición al mercurio aumenta el riesgo cardiovascular a menudo profesan ignorancia sobre los mecanismos celulares subyacentes del daño.

Sin embargo, un trío de artículos relativamente recientes hace evidente que los científicos realmente saben bastante acerca de cómo el mercurio ejerce sus efectos cardiotóxicos. Dos de los informes, publicados en 2011 en el Journal of Clinical Hypertension y en 2014 en el Journal of Cardiovascular Diseases & Diagnosis, son escritos por el profesor de la Universidad de Vanderbilt y experto en hipertensión Mark Houston, quien ha publicado extensamente sobre hipertensión y enfermedad cardiaca desde la década de 1980.

El Dr. Houston comenzó a centrar su atención en las ramificaciones de la exposición al mercurio para las enfermedades cardiacas hace una década. Un estudio más reciente, una revisión del investigador italiano Giuseppe Genchi y colegas que apareció en el International Journal of Environmental Research and Public Health en 2017, también revisa la toxicidad general del mercurio y los efectos cardiovasculares específicos.

… las consecuencias clínicas de estos y otros mecanismos fisiopatológicos explican la gran variedad de enfermedades cardiovasculares causadas por el mercurio “.

No debe sorprender que muchos de los mecanismos biológicos que explican los impactos nocivos del mercurio en el cerebro (recientemente resumidos aquí por el Proyecto Mundial del Mercurio) también crean problemas para el corazón.

Los dos artículos del Dr. Houston enumeran 22 efectos biológicos vasculares diferentes del mercurio que destila más adelante en las ocho categorías mostradas en la tabla de abajo. Según Houston,”las consecuencias clínicas de estos y otros mecanismos fisiopatológicos explican la gran variedad de enfermedades cardiovasculares causadas por el mercurio”

Estas condiciones incluyen: hipertensión, disfunción diastólica, aterosclerosis generalizada, cardiopatía coronaria, infarto de miocardio, arritmias cardíacas, disminución de la variabilidad de la frecuencia cardíaca, muerte cardíaca súbita, accidentes cerebrovasculares, obstrucción de la arteria carótida e hipertrofia ventricular izquierda.

Efectos Biológicos Vasculares del Mercurio

  • Aumento del estrés oxidativo
  • Inflamación vascular
  • Trombosis
  • Proliferación y migración del músculo liso vascular
  • Disfunción endotelial
  • Dislipidemia (oxidación de lipoproteínas de alta densidad y paraxonasa)
  • Disfunción inmunológica
  • Disfunción mitocondrial

Aumento del estrés oxidativo: El mercurio provoca un aumento de la producción de radicales libres (un tipo de especies reactivas de oxígeno o ROS) y también inactiva las defensas antioxidantes, lo que compromete la actividad del importante glutatión antioxidante.

Estrés oxidativo “es el término utilizado para describir estas perturbaciones en el equilibrio del ROS. Como observan Genchi y coautores,”El glutatión… es el antioxidante intracelular y mitocondrial más potente para proteger contra el estrés oxidativo, la inflamación y las enfermedades cardiovasculares.

De hecho, los médicos consideran que el aumento del estrés oxidativo es un biomarcador predictivo para la patología cardiaca:”Cuando las vías de señalización finamente reguladas de las moléculas[ROS] se desinhiben, puede conducir a la iniciación y progresión de la enfermedad aterosclerótica”.

Inflamación vascular: Entre sus muchos efectos inflamatorios, el mercurio altera el metabolismo del ácido araquidónico.

Los metabolitos del ácido araquidónico son un tipo de compuesto de ácidos grasos. Con la inflamación inducida por mercurio, estos metabolitos hacen que el endotelio vascular -que desempeña un papel central en la homeostasis vascular- tenga más “fugas”.

Trombosis: El mercurio induce la trombosis (coagulación sanguínea), en parte, al promover la coagulación anormal y el aglomeramiento de plaquetas, así como cambios en la forma de las plaquetas.

En 1946, los médicos clínicos que probaron la idoneidad de las soluciones de gelatina que contenían mercurio como “sustitutos plasmáticos” en 39 pacientes inicialmente se mostraron desconcertados al observar la trombosis de las venas inyectadas como un “efecto adverso” significativo y frecuente.

Los médicos afirmaron: “Debido a la alta incidencia y al considerable alcance de la trombosis venosa, parecía probable que las soluciones (gelatinas) contuvieran una sustancia trombosante”; finalmente concluyeron que los conservantes mercuriales en las soluciones de gelatina eran la “causa probable”.

Cambios en las células del músculo liso vascular: El mercurio estimula la proliferación y los cambios en el tamaño de las células del músculo liso vascular (CMVS), células versátiles que recubren las paredes de las arterias y venas.

Los CMVS juegan un papel “en todas las funciones fisiológicas de la pared vascular”, incluyendo la regulación de la presión arterial. Los CMVS son también “los principales determinantes celulares de la patología de las paredes arteriales”

Genchi señalan que la exposición a los compuestos de mercurio se correlaciona fuertemente con la hipertensión. Los efectos del mercurio en los VSMC han provocado llamamientos a considerar explícitamente el mercurio como un “factor de riesgo ambiental para las enfermedades cardiovasculares”.

Disfunción endotelial: El endotelio vascular es “indispensable para la regulación del tono vascular y el mantenimiento de la homeostasis vascular” El mercurio promueve la disfunción endotelial incluso a niveles muy bajos de exposición.

Cuando el endotelio vascular deja de funcionar correctamente, pierde su capacidad para regular el tono vascular y realizar otros trabajos esenciales.

Los clínicos consideran la disfunción endotelial como un predictor independiente de eventos cardiacos porque representa un “paso clave en el desarrollo de la aterosclerosis y… la progresión de la placa y la aparición de complicaciones ateroscleróticas”.

Dislipidemia: Los expertos en cardiopatías ven desde hace mucho tiempo a la dislipidemia (perfiles lipídicos anormales) como algo estrechamente relacionado con la cardiopatía coronaria y el síndrome metabólico.

Estudios recientes han confirmado que la exposición crónica al mercurio orgánico induce dislipidemia y contribuye al desarrollo de placas ateroscleróticas.

Según el equipo del Dr. Houston y Genchi, el mercurio interrumpe los lípidos, en parte, al inactivar la paraoxonasa, una enzima antioxidante que juega un papel importante en la prevención de las enfermedades cardiovasculares y la aterosclerosis. La paraoxonasa es un componente importante de la lipoproteína de alta densidad (HDL) y la inactivación de la paraoxonasa inducida por mercurio hace que el colesterol HDL sea disfuncional.

Disfunción inmunitaria: Los macrófagos (un tipo de célula del sistema inmunitario llamada fagocitos) juegan un papel clave en la inmunidad innata al tragar, matar y digerir a los invasores. La exposición al mercurio reduce la función inmunitaria en parte al reducir la actividad fagocítica.

En lo que respecta a las enfermedades cardiovasculares, los macrófagos juegan un papel “tanto en la progresión como en la regresión de la inflamación” en las lesiones ateroscleróticas.

Recientemente, los investigadores han observado la importancia de entender cómo factores patológicos como la exposición al mercurio afectan la actividad macrófaga para mejorar los resultados de las enfermedades cardiovasculares.

Un estudio realizado en 2016 por un grupo de investigadores europeos, que encontró una asociación entre una afección cardiaca llamada síndrome de Takotsubo (TS) y la “hipersensibilidad” al mercurio y otros metales, señaló que los pacientes con TS mostraron “reactividad inmunológica patológica”.

Disfunción mitocondrial: Los científicos han documentado ampliamente los efectos adversos del mercurio en la mitocondria.

Los toxicólogos han demostrado que las células normales del cerebro humano, por ejemplo, absorben preferentemente el etilmercurio orgánico, dañando las mitocondrias de las células y desencadenando una cascada que lleva a la muerte celular.

Las respuestas mitocondriales mal adaptadas provocadas por el mercurio también juegan un papel importante en el desarrollo de anomalías relacionadas con las enfermedades cardiovasculares, como la dislipidemia, la hipertensión y diversas patologías cardíacas.

Terapia de quelación: Al final de su artículo, Genchi y coautores recomiendan la terapia de quelación como una estrategia para deshacerse del mercurio y así “evitar una mayor distribución y penetración[del mercurio] en los tejidos”

Los agentes quelantes se unen a los metales y minerales no deseados en la sangre y permiten la excreción urinaria. Los médicos comenzaron a probar el aminoácido sintético EDTA para el tratamiento de la angina de pecho y otras formas de enfermedad aterosclerótica a partir de los años 50, después de observar que el EDTA no sólo quelató el plomo con eficacia, sino que también mejoró y estabilizó la función cardiovascular.

De 2003 a 2012, los Institutos Nacionales de Salud financiaron el primer estudio a gran escala de la terapia de quelación EDTA -el Ensayo para evaluar la terapia de quelación (TACT)- para examinar su seguridad y eficacia en individuos que habían experimentado ataques cardiacos previos.

Usando un diseño de estudio riguroso aleatorizado, doble ciego y controlado con placebo, TACT encontró que las infusiones EDTA redujeron de manera segura el riesgo de eventos cardiacos posteriores, con beneficios terapéuticos particularmente pronunciados en individuos con diabetes.

Al comentar sobre lo que hizo único al estudio TACT, los investigadores señalaron que mientras que “la asociación de los metales con la enfermedad cardiovascular no es nueva… este conocimiento se ha mantenido en silos[específicos de disciplina]”…[que el cardiólogo no visita con frecuencia].

Añadieron que los resultados del TACT “han revelado un área emocionante de nuevas investigaciones con el concepto subyacente de que los metales xenobióticos pueden ser un factor de riesgo modificable para la enfermedad cardiovascular”.

La base de pruebas para el EDTA es más sustancial para el plomo y el cadmio. Genchi y coautores describen otros agentes quelantes sintéticos, incluyendo DMSA y DMPS, que pueden quelar e inmovilizar formas orgánicas e inorgánicas de mercurio, específicamente.

Sin embargo, el experto en odontología Dr. Hal Huggins y el cardiólogo Dr. Thomas Levy (quien es coautor del libro Uninformed Consent: The Hidden Dangers in Dental Care) desaniman el uso de DMPS, que ellos describen como un “mazo al sistema inmunológico” Por otra parte, Huggins y Levy ven la DMSA oral como aceptable, si se usa apropiadamente.

Los estudios han reportado que los niños con trastorno del espectro autista (ASD, por sus siglas en inglés) también pueden beneficiarse de la terapia de quelación DMSA, lo cual no es sorprendente dado el papel del mercurio en la contribución a la ASD.

Un estudio llevado a cabo con 65 niños con ASD en los EE. UU. encontró que una sola ronda de DMSA tuvo efectos significativos en el comportamiento que se correlacionaron con una mayor excreción de mercurio y otros metales tóxicos, así como cambios en el estado del glutatión.

Otro estudio en el que participaron 44 niños egipcios con TEA generó resultados similares. Sin embargo, algunos expertos en autismo han urgido precaución en el uso de agentes quelantes sintéticos excesivamente agresivos.

Tomando en serio al Mercurio

El Dr. Houston y el equipo de Genchi comentan sobre la considerable carga corporal de mercurio que se está acumulando en los seres humanos de nuestro tiempo (13 miligramos en el individuo promedio de 165 libras).

A la luz de las múltiples “vías de ingesta” de mercurio (a través del aire, el agua, los alimentos, las vacunas, otros productos farmacéuticos y cosméticos), corresponde a la comunidad de la salud pública tomar en serio la relación entre la exposición al mercurio y los riesgos de enfermedades cardiovasculares, particularmente porque la enfermedad cardiovascular es la principal causa de muerte en los EE. UU. y en todo el mundo.

Como mínimo, es vital que los médicos evalúen la toxicidad del mercurio “en cualquier paciente con hipertensión, cardiopatía coronaria, enfermedad vascular cerebral u otras enfermedades vasculares y en pacientes que tengan un historial clínico de exposición o evidencia clínica al examinar la sobrecarga de mercurio”.

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