Sociedad

Un Iceberg Gigante En La Antártida Occidental Se Está Desintegrando, Y Los Científicos Están Preocupados

Cuando el glaciar que más rápido se está derritiendo en la Antártida se funda en el océano, los resultados pueden ser bastante dramáticos de observar – y, como explican los científicos, bastante preocupantes.

iceberg rompiendose antartida

Los investigadores acaban de publicar una nueva animación que describe la desintegración en curso de un vasto iceberg antártico de cuatro veces el tamaño de Manhattan, que nació en el glaciar Pine Island hace dos meses y desde entonces se ha ido desfragmentando en fragmentos cada vez más pequeños.

El iceberg, que cubre aproximadamente 267 kilómetros cuadrados (103 millas cuadradas), se desprendió del glaciar en la Antártida occidental a finales de septiembre, y se esperaba que al principio flotara hacia el Océano Austral antes de fracturarse.

Sin embargo, eso no sucedió, ya que el enorme trozo de hielo inestable se cree que se ha visto obstaculizado por una capa de grueso hielo marino, lo que garantiza que la ruptura sólo se produzca a kilómetros del glaciar que abandonó.

Como muestra la animación de arriba -recogida de las observaciones realizadas por el satélite Copernicus Sentinel-1 de la Agencia Espacial Europea – el iceberg se ha dividido en varios fragmentos discernibles de diferente tamaño desde el 26 de septiembre.

Si bien el proceso de fracturación en sí mismo podría parecer anodino, la forma en que el iceberg se liberó del glaciar no lo fue, según los científicos, y podría señalar un nuevo y alarmante precedente en los procesos de la naturaleza.

“Lo que estamos presenciando en el glaciar Pine Island es preocupante”, explica el geofísico marino Robert Larter del British Antarctic Survey.

“Ahora estamos viendo cambios en el comportamiento de la plataforma de hielo, cuando durante 68 años vimos un patrón de avance y retroceso que resultó de un solo iceberg grande que dejó el frente de hielo aproximadamente en el mismo lugar.”

A diferencia de esos eventos, que efectivamente reabastecen la huella del frente de hielo de hasta 60 metros de altura (197 pies), el adelgazamiento continuo del glaciar en su conjunto ha producido lo que los científicos teman que pueda ser evidencia de una nueva era de inestabilidad estructural.

“Lo que es interesante y preocupante es que las líneas a lo largo de las cuales el iceberg se ha roto siguen el patrón de grietas desarrolladas en la plataforma de hielo de la que partió,” dice Larter.

“Este cambio de comportamiento podría reflejar las grietas dentro de la plataforma de hielo, que influyen cada vez más en el espaciamiento y el patrón de la partición del iceberg como resultado del adelgazamiento que se ha producido en las últimas décadas”.

Eso equivale a aproximadamente 1 milímetro de elevación del nivel del mar cada ocho años, lo que podría no sonar demasiado alarmante – pero si todo el glaciar de Pine Island se derritiera, podríamos estar viendo alrededor de 50 centímetros (1,7 pies) de posible elevación del nivel del mar global.

Por supuesto, nadie va a predecir tal catástrofe de inmediato, pero los científicos dicen que las nuevas señales del comportamiento de rotura no son bienvenidas.

“Nosotros predijimos que la ruptura resultaría en una rotura más frecuente, lo cual es lo que está sucediendo aquí”, dijo el glaciólogo Ian Howat de la Universidad Estatal de Ohio al diario The Washington Post en septiembre, cuando el iceberg se desprendió.

“Si nuevas grietas continúan formándose progresivamente hacia el interior, la importancia para la retirada de la plataforma de hielo sería alta.”

La cosa es que, tal vez no tengamos que esperar mucho para saber si la hipótesis de trabajo está en el dinero.

En marzo se detectó otra serie de finas grietas a unos 3 kilómetros tierra adentro de donde se desprendió este iceberg.

Puede que no sea significativo, pero si lo es, esas fracturas podrían representar los contornos de la futura plataforma de hielo, momento en que el océano volverá a ser imperceptiblemente más profundo.

“No tenemos datos más recientes para ver cuál es su estatus”, dijo Howat al diario The Washington Post.

 

¡Suscríbete a Despierta!

Introduce tu correo electrónico para suscribirte al blog y recibir notificaciones de nuevas entradas.